El Fundador: George G. Blaisdell

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El fundado de Zippo: George G. Blaisdell

La casa mejor empezarla desde los cimientos, por eso la semana pasada escribimos una retrospectiva sobre la historia de Zippo, y ésta os queremos hablar del padre de la criatura, su fundador. Una persona seria, bien relacionada y respetada por todos, no sólo por su carácter emprendedor sino también por su cercanía, George Grant Blaisdell dejó un legado inmutable en la historia del mundo.

George Grant Blaisdell nació el 5 de junio de 1895 en Bradford, Pennsylvania. Hijo de Philo y Sara Blaisdell y hermano de Sarah Blaisdell Dorn y Harriet Blaisdell Wick. La familia vivió justo en la esquina entre las actuales Congress Street y Blaisdell Avenue en Bradford. Blaisdell acudió a la escuela hasta quinto curso, pero como casi todo niño a su edad odiaba la escuela, así que le dijo a su familia que no iba a volver al colegio, y así fue. Fue entonces cuando su padre lo envió a la academia militar, pero después de dos años de servicio fue despedido repentinamente. Nadie sabe con seguridad por qué fue expulsado del ejército, aunque su odio por lo formal y encorsetado podría ser un buen motivo. Tras su retorno a casa, se puso a trabajar en el negocio familiar, Blaisdell Machinery Company, será aquí donde George adquirirá las habilidades que le ayudarán, en un futuro, en el desarrollo del primer mechero Zippo.

La anécdota de cómo surge la semilla que dará origen al primer Zippo la podéis leer en el post anterior La historia del mechero Zippo, después de aquello Blaisdell se puso manos a la obra con el objetivo de crear un mechero a prueba de viento que asegurara su funcionamiento y que fuera asequible para cualquier americano. Esto fue exactamente lo que hizo. Un año después, en 1933, el primer mechero Zippo aparece en el mercado, vendido por 1.95$ y desde ese día cada uno de los mecheros Zippo está garantizado de por vida. Sobre esto, George imprime una frase como eslogan comercial que dice lo siguiente: “It works or we fix it for free.” (Funciona o te lo cambiamos gratis).zippo_lighter_mechero_patente_fundador_george_blaisdell

La primera patente y fabrica Zippo

La primera fábrica de Zippo empleaba tres operarios, entre ellos Blaisdell, que era el encargado de las ventas de la compañía. La fábrica estaba emplazada en el piso superior de Rickerson & Pryde Building en Bradford. La compañía obtuvo la primera patente de un mechero el 3 de marzo de 1936, aunque la solicitud de la misma se realizó años antes, a finales del 1934.

A partir de los años 40, el mechero Zippo empezó a popularizarse. Un día, a principios de esta década, George compró un edificio en la 36 Barbour Street. La fábrica de Zippo estaba justo detrás del edificio y las oficinas en el frente. Durante 1940 la compañía adquirió algunos edificios en la Barbour Street que permitieron construir la fábrica a lo largo de la calle y mantener las oficinas en el edificio original.

Durante la IIGM, Blaisdell mantuvo un contacto muy cercano con el corresponsal de guerra Ernie Pyle. Pyle escribió en el periódico Scripps-Howard columnas sobre lo que acontecía en la IIGM. George envió a Pyle entre 50 y 100 mecheros cada mes con el objetivo de que fueran distribuidos entre los efectivos destinados en el conflicto. Estos mecheros fueron acabados en Black Crackle lo que permitía asegurar su durabilidad (trataremos sobre éste y otros acabados en futuros post). Blaisdell y Pyle mantuvieron el contacto hasta que Pyle fue asesinado por un ametrallador japonés en 1945, evento que entristeció enormemente a Blaisdell.

El Marketing de Zippo y vida social de George.

En 1946, se descubrió que la piedra que se usaba para encender el mechero tenía un problema. Blaisdell, como buen capitán de navío, paralizó todos los envíos e invirtió cerca de 300.000 $ en solventar rápidamente el problema. Increíblemente, todos los empleados de Zippo se mantuvieron hasta que se solucionó el problema y la producción de mecheros fue reanudada.

Cada año, Blaisdell reservaba un número importante de asientos en un tren y llevaba a sus empleados a Ice Folluies (un espectáculo de patinaje sobre hielo muy famoso en aquella época) en Buffalo, Nueva York. Solía decir el fundador: “If it weren’t for the people of Bradford, there would be no Zippo; Zippo will always support Bradford and the surrounding area residents.” (Si no estamos con la gente de Bradford, no existiría Zippo; Zippo siempre apoyará Bradford y los residentes de sus alrededores). Además, George mantenía económicamente la pista de patinaje que estaba situada en Callahan Park, de esta manera todos los residentes de Bradford podían disfrutarla.

El coche Zippo (o Zippo Car)

zippo_coche_car_george_blaisdell_fundadorUna de sus campañas de publicidad más populares fue la creación del Zippo Car. En 1947, el fundador compró un Chrysler Saratoga for $2,048 y lo transformó a su gusto (podéis ver más imágenes en Pinterest). El vehículo tenía dos puertas grandes que imitaban el cuerpo del mechero y dos llamas gigantes de neón que aparecían cuando se destapaban los capuchones. El Zippo Car viajó por los 48 estados y lo conducía un vendedor de la compañía llamado Dick O’Day. Blaisdell incluso fue patrocinador de un Motor Club local, en cuanto se enteró que necesitaban un patrocinador George los ayudó inmediatamente. Compró para el Club camisetas y se convirtió en miembro honorífico.

Fuera un club privado o un servicio público, Blaisdell estuvo muy volcado por todo lo que rodeaba la vida de Bradford. En 1952 compró a los servicios de emergencias locales dos perros, a los que llamaron Zippo y Zipette. Ese mismo año, George apareció en la revista Life fotografiado en una serie que se llamó ‘For Men of Distintion’.

En 1953, Zippo abrió la primera fábrica que completaría el proceso de fabricación de un mechero Zippo, hasta el momento el ensamblado y cromado de las cajas de los mecheros se subcontrataban a dos compañías: Bush Brothers of Olean, New York, y Backus Novelty Company of Smethport, Pennsylvania.

Por desgracia, ese mismo año, Blaisdell perdió a su mujer, Miriam Barcroft Blaisdell. Unos años más tarde se crearía una beca en memoria de la familia Blaisdell en la University of Pittsburgh en Bradford.

En 1949, Zippo compró y abrió una segunda fábrica en Niagara Falls, Ontario, Canada. Se construyó para mejorar la distribución fuera de los Estados Unidos. Sin embargo, tuvo que cerrar sus puertas el 31 de julio de 2002. Las oficinas actuales, situadas en el número 33 de Barbour Street, fueron construidas entre 1954 y 1955. Blaisdell diseñó parte de las instalaciones. Justo debajo de la escalera principal se encuentran las huellas de sus manos y las de su familia, éstas fueron las únicas partes que no se cubrieron y dejaron a la vista del público tras el enmoquetado de la planta en 1973.

Nuevos tiempos para Zippo

Durante los 50, uno de los pasatiempos de Blaisdell era caminar a lo largo de Main Street en Bradford y hablar con los vecinos. También disfrutaba conduciendo su colección de coches deportivos por las curvas de Allegheny Mountains que rodeaban Bradford. En 1963, Blaisdell cumplió otro de sus sueños cuando promovió el primer torneo de golf Zippo Open en Pennhills Country Club en Bradford, Pennsylvania. Jugadores de golf tanto profesionales como amateurs llegaron de todos los estados de EE.UU para participar en el evento.

Durante sus vacaciones en su casa de Miami Beach, Florida, George Grant Blaisdell nos dejó el 3 de octubre de 1978. Tenía 83 años. Actualmente la compañía sigue perteneciendo a la familia Blaisdell, dirigida por el nieto de George G. Blaisdell, George B. Duke.

 

Fuentes consultadas:

  • “George G. Blaisdell.” Zippo; The Name in the Flame. 25 Aug. 2006. 20 Nov. 2006.    <http://www.zippo.com/article.aspx? article=4b367325-457b-496e-afa1-1da05515d85c>.
  • Meabon, Linda L. Zippo Manufacturing Company. Charleston: Arcadia, 2003.
  • Milestones: George G. Blaisdell.” Time. 16 Oct. 1978: 129.
  • “The Wartime Columns of Ernie Pyle.” Indiana University Bloomington; School of Journalism. 17 Nov. 2006. <http://www.journalism.indiana.edu/news/erniepyle/>.
  • “Zippo History.” Zippo; The Name in the Flame. 29 Aug. 2006. 20 Nov. 2006. <http://www.zippo.com/corporateInfo/Zippo_Manufacturing_History. aspx?article=fb7471d5-7322-46f4-881f-08d8cfa64785>.
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